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【サッカーW杯】エスコートキッズ、夢のピッチ(産経新聞)

 ■「選手と手つなぎたい」16日出発

 サッカー・ワールドカップ(W杯)の11日の開幕に胸をときめかせている小学生たちがいる。19日のオランダ戦で日本代表と一緒に手をつなぎ、ピッチへと入場する「エスコートキッズ」たちだ。約9900人の応募者から選ばれた11人は16日、保護者らとともに成田空港から南アフリカに旅立つ。「南アフリカにいる親友と会いたい」「私もなでしこジャパンに」。子供たちはそれぞれの思いを胸に夢舞台へと向かう。

 「南アフリカでまた一緒にサッカーをしたい」

 5月16日に東京都内で開かれたエスコートキッズの任命式で川崎市の小学2年、森清志郎(きよしろう)君(8)は報道陣に笑顔で語った。

 サッカーをしたい相手とは同じ幼稚園に通い、園庭で一緒にボールをけった同級生の男友達だった。卒園後は別々の小学校に進んだが、家族ぐるみの付き合いが続いた。しかし友達は昨年12月、父親の転勤で南アフリカに引っ越した。

 「Jリーグのエスコートキッズにも応募してきましたがずっと外れていた。初めて当たったのがW杯で、しかも友達がいる南アフリカなんて運命を感じる」

 母親の敦子さん(40)は驚きを隠せない。5月上旬に当選を知った直後、清志郎君にせがまれて友達家族に「南アフリカ行き」をメールで伝えた。すぐに、「家族大騒ぎ。眠れないくらいに嬉しい」と返事がきた。

 友達家族もオランダ戦をスタジアムで観戦する予定で、南アフリカに同行する敦子さんは「何とか2人を会わせたい。子供をショックで帰国させたくはない。責任重大です」と表情を引き締めた。

 「オラ アフリカさ行くだ」。変わったタイトルの選考用写真でビニールハウスの横で自分の体ぐらいある鍬(くわ)を担ぎ、笑顔を見せていた岩手県奥州市の小学4年、松戸はなちゃん(9)も、エスコートキッズの座を射止めた。報道陣から「手をつなぎたい選手は?」と質問され、「選手みんなと手をつなぎたい」とはにかんだ。

 5月上旬、エスコートキッズを主催する日本マクドナルドからマスコット「ドナルド・マクドナルド」が自宅をサプライズ訪問。エスコートキッズの招待状を手渡され、「本当なの? 夢じゃないよね」と驚くばかりだった。

 幼稚園のころから父親の英治さん(45)とボールをけって遊び、小学3年で地元のサッカースクールに入った。「なでしこジャパンになることが夢」と目を輝かせる。

 休日は自分から家の畑の野菜にじょうろで水をかけるなど農作業を手伝う。英治さんは「地元から出たことがほとんどない子。今回の経験を通じて大きな視野で物事を見られるようになってほしい」と話した。

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